Walter Nauwelaerts: De arbeidsmarkt blijft krap

Walter NauwelaertsDe bouwsector kreunt onder de crisis. Dat ervaart ook Group Zwijsen, actief in de aanverwante installatiesector. Toch zoekt het ook nog nieuwe mensen. “En die vacatures blijven vreemd genoeg openstaan”, zegt managing director Walter Nauwelaerts.

 

Zwijsen is van vele markten thuis. Is die diversificatie een voordeel in crisistijd?
NAUWELAERTS: “Ja, toch wel. We hebben heel uiteenlopende klanten: particulieren, ziekenhuisgroepen, retailers, industriële bedrijven, kantoorgebruikers…De kantoren en de semi-industriële gebouwen zijn twee markten die zo goed als plat liggen.  Maar onze afdeling zonne-energie blijft het, zowel bij bedrijven als bij particulieren, heel goed doen. De retailsector houdt ook stand. Hetzelfde geldt voor de ziekenhuizen.
Over de eerste drie maanden mogen we nog niet klagen, maar de orders blijven toch wel langer uit dan normaal. We zijn dat beginnen voelen begin januari. Het grote probleem is dat wij traditioneel veel kmo’s als klanten hebben. En het is vooral die groep die nauwelijks nog durft investeren. We krijgen heel vaak te horen dat ze toch even willen afwachten wat de toekomst brengt. Voor de grote investeringen staan we in concurrentie met de mastodonten in de sector en die hanteren momenteel prijzen waarvan ik me afvraag hoe ze er nog iets aan verdienen.”

 

Hoe reageert Zwijsen op die terugval in het aantal orders?
NAUWELAERTS: “We hebben vijftien mensen ontslagen op een totaal van 180 werknemers. Ik maak er geen geheim van dat we daarbij hebben getracht om het kaf van het koren te scheiden. We zijn gaan samenzitten met de projectleiders, we hebben uitgelegd hoe de zaken ervoor staan en we zijn dan binnen de verschillende afdelingen op zoek gegaan naar de profielen die niet meer zo goed in het bedrijf pasten.
Een echte aanwervingstop is er niet in het bedrijf. We zijn vorig jaar gestart met een afdeling sanitair en verwarming en we zoeken daarvoor nog twee goede meestergasten. Die vacatures blijven vreemd genoeg openstaan. Ik heb niet de indruk dat de krapte op dat deel van de arbeidsmarkt weg is. Het is wellicht overal hetzelfde: de beste werkkrachten probeert men te houden.
We blijven ook investeren. Vorig jaar hebben we beslist om een nieuwe toonzaal in te richten en we gaan die beslissing ook gewoon uitvoeren. Ons wagenpark is up-to-date, maar moest er onverwacht toch een nieuwe wagen nodig zijn, dan gaan we daar niet moeilijk over doen. Anderzijds: voor enkele bedienden die aan het einde van hun vierjarig autoleasingcontract zitten, hebben we beslist dat ze toch nog maar een jaartje met die wagen moeten blijven rijden.
Voor de rest zie ik niet veel besparingsmogelijkheden. Onze reclame- en sponsorbudgetten zijn zeer beperkt - we moeten het in grote mate hebben van mond-tot-mondreclame. De reisuitgaven zijn ook minimaal. Onze grootste kosten zijn huisvesting en personeel en daar valt moeilijk in te snoeien.”

 

Ervaren jullie betalingsproblemen bij jullie klanten?
NAUWELAERTS: “Echte problemen niet. Maar we stellen wel vast dat er uitstel van betaling wordt gevraagd. En aan leverancierszijde probeert men de betalingstermijnen in te korten. Waar we vroeger 60 of soms zelfs 90 dagen hadden, vraagt men ons nu vaak om op 30 dagen te betalen. En als er vroeger bijvoorbeeld 200.000 euro mocht openstaan, en dat werd dan eens 210.000 of 220.000, dan keek men dat door de vingers; nu wordt dat veel strikter en strenger opgevolgd.
We doen dat zelf ook. De meeste klanten kennen we al jaren en bij de ziekenhuizen en multinationals verwachten we ook niet meteen problemen, maar nieuwe klanten proberen we  toch te screenen op de solvabiliteit.
Bij sommige klanten merken we soms dat ze betalingen laten aanslepen: de projectleider die een goedkeuring moet geven, maar die dat dan zogezegd vergeet…Maar voorlopig hebben we geen grote ongelukken meegemaakt, geen grote faillissementen. Hout vasthouden, want het is wel een vrees die in de markt leeft.”

 

Is de relatie met de banken gewijzigd?
NAUWELAERTS: “De investering in de toonzaal doen we met eigen middelen. De bank heeft wel een nieuwe policy voor financiering van voertuigen. Vroeger konden we die probleemloos 100 % laten financieren, vandaag eisen ze een eigen inbreng van 15% . En we merken ook bij onze klanten die investeren in zonnepanelen dat de bank een hogere eigen inbreng, plus 10 à 15 %, vraagt. Dat is een vrij nieuw gegeven.”

 

Wanneer verwacht u dat het herstel zal intreden?
NAUWELAERTS: “Daar durf ik me niet over uit te spreken. Als u mij zes maanden geleden had gevraagd of we aan de vooravond van een zware crisis stonden, dan had ik wellicht negatief geantwoord. Ik denk dat niemand precies kan zeggen hoe en wanneer we hier uitgeraken. Maar volgens mij is het cruciaal dat het vertrouwen terugkeert. Iedereen is bang. En de banken spelen daarin een belangrijke rol. Vroeger kon er heel wat, vandaag zijn ze veel strenger. Dat wantrouwen sijpelt door naar de rest van economie.”