Nik Schotmans (Launtree): Elke periode heeft voor- en nadelen

Launtree, het bedrijf van Nik Schotsmans en Friedrich Pétré, verkoopt advertentieruimte op kartonnen kleerhangers voor strijkateliers. Voor de adverteerder een originele manier om een interessant doelpubliek te bereiken. Voor de strijkateliers een mooie besparing want zij krijgen de recycleerbare kleerhangers gratis. Schotsmans en Pétré lanceerden hun origineel idee in volle crisistijd.

Hoe is het idee ontstaan?


Nik Schotsmans: “Zoals dat wel vaker gebeurt denk ik, tussen pot en pint. Het gesprek ging over strijkateliers. We waren zelf klant bij zo’n strijkatelier en we stelden vast dat er op korte tijd veel van die ateliers in het straatbeeld waren opgedoken. We vonden ook dat die ateliers een interessant cliënteel hebben. Als marketeer, we waren toen alle twee brandmanager bij een groot bedrijf, begin je dan te brainstormen. Je ziet een sterk netwerk, waar adverteerders een mooie, upscale doelgroep kunnen bereiken. Duurzaam ondernemen stond ook hoog op de agenda. En zo zijn we bij de kleerhangers terechtgekomen. We wisten zelf niet goed wat we moesten doen met die metalen kleerhangers: weggooien, gebruiken, terugbrengen…? Die twee uitgangspunten hebben we gecombineerd en zo zijn we op het idee gekomen van de kartonnen kleerhangers met advertentieruimte.


We zijn gaan zoeken en googelen en het bleek dat er in VS een bedrijf bestond dat dit concept al min of meer had uitgewerkt, maar dan voor de droogkuismarkt, want daar bestaan geen strijkateliers. Wij hebben als focus de strijkateliers, omdat het bij ons een groeiende markt is.
In strijkateliers komen ook meer hoogroterende kledingstukken, zoals hemden, wat het voor ons nog interessanter maakt.
In augustus 2007 zijn we dan bij strijkateliers gaan peilen of ze interesse hadden voor dergelijke recycleerbare kleerhangers. Simultaan zijn we ook het product beginnen ontwikkelen, op zoek gegaan naar een producent enzovoort. En in september 2007 zijn we dan effectief van start gegaan.”

 

In de zomer van 2007 sloeg de kredietcrisis ook toe. In welke mate heeft dat jullie plannen beïnvloed?


Nik Schotsmans: “Bij de oprichting in september 2007 beseften we wel al dat de wind aan het draaien was en dat er onweerswolken kwamen aandrijven. De banken begonnen verontrustende signalen uit te sturen. Ik weet nog dat we op dat moment wel bezig waren met die crisisdreiging. In de zin van: hoe gaat dat ons verhaal, onze opstart beïnvloeden?  We hebben doorgezet omdat we vonden dat het juist een goed startmoment was. We zagen die wijzigende economische context zelfs eerder als een klein voordeel dan als een nadeel. In ons businessplan was 2008 sowieso een aanloopjaar. We moesten niet enorm veel campagnes draaien, het was de bedoeling om adverteerders warm te maken, te overtuigen om dan in 2009 er volop tegenaan te kunnen gaan”.

 

Maar in 2008 groeit die kredietcrisis uit tot een wereldwijde financiële en economische crisis.


Nik Schotsmans: “Inderdaad. We hebben in 2008 nog onze eerste campagne kunnen lanceren, dat was voor C&A, en daarna volgde er nog snel een tweede. Eind 2008 hadden we eigenlijk een mooie portefeuille voor campagnes in 2009, maar die zijn dus door de crisis afgesprongen. In januari 2009 kregen we het ene telefoontje na het andere. In de trant van ‘we hebben minder budget gekregen, we zullen de campagne moeten annuleren’. We zijn op twee manieren geraakt door de crisis. Een: omdat er in 2008 en 2009 zwaar is gesneden in de marketingbudgetten. Twee: omdat veel marketingafdelingen zich daardoor zijn gaan concentreren op de zogenaamde bewezen media. Want in een periode dat de verkoopcijfers onder druk staan, wil men niet het verwijt krijgen dat het ligt aan die nieuwe, gedurfde campagne.”

 

Hebben jullie financieel moeten bijsturen?


Nik Schotsmans: “We hebben in 2009 minder campagnes gedaan dan gepland en dat heeft ons ook financieel parten gespeeld. Het heeft ons toch wel verbaasd hoe moeilijk de banken deden. Ons probleem was dat adverteerders altijd zo laat mogelijk betalen: gemakkelijk 60 tot 90 dagen na de campagne. Maar wij moeten de productiebestelling al 30 dagen voor de campagne plaatsen en zo’n producent begint niet zonder een voorschot. Om die periode te overbruggen zijn we dus gaan aankloppen bij de bank. We hadden niet verwacht dat ze zo moeilijk zouden doen, want we kwamen met getekende contracten van drie multinationals. Toen hebben we wel de bedenking gemaakt dat dit een periode van hoogconjunctuur veel vlotter zou zijn gegaan. Maar we weten het eigenlijk niet. Was het voor de crisis gemakkelijker om zo’n financiering rond te krijgen? We vermoeden van wel, maar we kunnen niet vergelijken.”

 

Zijn jullie op zoek gegaan naar overheidssteun?


Nik Schotsmans: “Ja, we hebben enkele dossiers ingediend waarvan er nog een lopende is. De feedback die we tot nu toe kregen, is dat er door de crisis veel meer aanvragen zijn en dat de concurrentie dus groter is dan vroeger. Op dat vlak speelt de crisis dus wel in ons nadeel.”

 

Valt het ondernemersbestaan ondanks de crisisperikelen mee?


Nik Schotsmans “Ja, anders zou ik er lang mee gestopt zijn. Ondernemen is iets wat ik altijd heb willen doen en de crisis verandert daar in se weinig aan. Het is eigen aan ondernemen dat je geconfronteerd wordt met moeilijkheden. Soms gaat het trager of moeizamer dan je verwacht had. En de crisis heeft onze plannen effectief vertraagd, maar we zien dat ook als een voordeel: we hebben daardoor in de luwte kunnen werken, we hebben meer tijd gehad om alles op punt te stellen. In een periode van hoogconjunctuur had het allemaal veel sneller gemoeten, wat tot fouten kan leiden. Elk periode heeft zo zijn voor- en nadelen.”