Matthieu Boone: Goed moment om onze positie te versterken

Matthieu BooneVoor koekjes- en gebakproducent Lotus Bakeries blijven de gevolgen van de crisis vooralsnog binnen de perken. Het bedrijf is wel op zijn hoede. Grote besparingrondes zijn volgens CEO Matthieu Boone niet aan de orde, maar met investeringen wordt wel iets voorzichtiger omgesprongen. Kwestie van een buffer te hebben als de crisis zich nog zou uitdiepen.

 

Heeft de crisis impact op de verkoop van jullie producten? Je zou kunnen verwachten dat consumenten overschakelen naar de goedkopere huismerken van de supermarkten.

 

MATTHIEU BOONE. “Nauwelijks. De Lotusproducten in ons assortiment zijn basisproducten, geen luxeproducten. In West-Europa staan de consumentenbestedingen, en zeker die voor voeding, nog niet echt onder druk. We zien wel kleine verschuivingen binnen het assortiment. De verkoop van bijvoorbeeld producten op basis van boter is wel gedaald. Een gevolg van de duurdere boterprijs.
“Maar in zijn totaliteit is de impact van de crisis op ons bedrijf vooralsnog minimaal. U hebt ook onze resultaten gezien: zowel in het eerste semester als in het tweede semester van 2008 hebben wij goed gewerkt. In het tweede semester is de omzet nog met 10 % gestegen en toen speelde het inflatoir effect al veel minder. Dat consumenten nu massaal overschakelen naar huismerken is niet helemaal juist. We zien wel een polarisatie. De huismerken doen het inderdaad beter, maar ook de echte topmerken gaan nog altijd vooruit. Het zijn dus vooral merken in het middensegment die het moeilijk hebben.
“Wat ons misschien nog het meest raakt zijn de neveneffecten van de crisis. Zoals de enorme muntschommelingen . Het Engelse pond is enorm in waarde gedaald en hetzelfde geldt voor de Zuid-Koreaanse won. Op die exportmarkten vrezen we dat we wel wat omzet zullen verliezen. Ook onze catalogue sales in Amerika staat wat onder druk. Catalogue sales is een duurder segment, het situeert zich veeleer in de sector van de gifts. Bovendien reageren de Amerikaanse consumenten ook veel feller op de crisis.”

 

Welke signalen krijgen jullie van jullie klanten? Zijn er klanten met betalingsproblemen?

MATTHIEU BOONE. “Nee. Het gros van onze klanten zijn grote retailers en die doen nog altijd goede zaken. Zoals gezegd: de voedingssector blijft voorlopig grotendeels gespaard door deze crisis.”


Is Lotus Bakeries voorbereid op erger? Staan er besparingsmaatregelen op het programma?

MATTHIEU BOONE. “We bereiden ons voor, ja. Want we beseffen dat een crisis van deze omvang na enige tijd toch nog kan doorsijpelen naar de verbruiksgoederen en voeding. En de crisis is nog niet voorbij. We willen ons optimaal kunnen focussen op onze eigen merken. Vandaar dat we ons aandeel in Harry’s Benelux hebben verkocht. Commercieel en qua communicatie gaan we een tandje bijsteken. We hebben al een televisiereclamecampagne gehad voor onze speculaaspasta. Er volgen er nog drie voor andere producten. Het is nu het moment om onze merken en positie te versterken.
“Op investeringsvlak stellen we ons iets voorzichtiger op. We gaan ons investeringsprogramma zeker niet terugschroeven, maar we gaan het wel in schijven goedkeuren. Want als de crisis ook in onze sector toeslaat, willen we direct kunnen ingrijpen, willen we de handen vrij hebben. Qua kostenbeheersing kunnen we – misschien helaas – niet veel doen. De voedingssector is gezien de beperkte marges sowieso een sector waar op de kleintjes wordt gelet.”
 

De banken zijn de kop van jut in deze crisis. Ze liggen aan de basis van de problemen en zouden de crisis nu nog versterken door al te veel op de rem te staan bij de kredietverlening. Voelt Lotus Bakeries dat ook? En is er daar een taak weggelegd voor de overheid?

MATTHIEU BOONE. “Op dat vlak hebben we geen problemen. Onze schuldratio op EBITDA bedraagt 0.89, wat toch relatief goed is. We hebben vorig jaar, toch al in crisistijd, nog een belangrijke overname gedaan en dat is ook qua financiering zeer vlot verlopen. Zonder die overname was onze schuldratio overigens nog beter geweest.
“De prioritaire taak van de overheid is nu het financiële systeem overeind houden. Als dat werkelijk in elkaar stuikt, dan zien we het einde van deze crisis nog niet. In tweede instantie moet er gesleuteld worden aan de controle op het financiële systeem dat toch het zenuwstelsel van de economie is. Er was en is duidelijk te weinig inzicht in de mechanismen van de financiële sector. Zo is de tracabiliteit, zoals wij dat in onze sector noemen, van de financiële producten ondermaats gebleken. Aan de hand van de code op de verpakking weet onze kwaliteitsdienst binnen de minuut welke bloem er gebruikt is, van welke leverancier, wanneer het geleverd is enzovoort. Dat is goed en dat is nodig. In voeding en andere sectoren kan dat. In de financiële sector moet dat ook maar kunnen. In heb wel de indruk dat de overheden, nationaal en internationaal, daar werk willen van maken.
“Steunmaatregelen aan sectoren is voor mij een moeilijkere zaak. Want als je daarmee begint, weet je niet weet waar je eindigt. Vandaag is het die fabriek, morgen die sector, en waarom die wel en die andere niet. Dat is niet evident.”


Een crisis biedt ook opportuniteiten, zo luidt het cliché. Overnamemogelijkheden bijvoorbeeld. Mogen we Lotus Bakeries tijdens deze crisis op het overnamepad verwachten?

MATTHIEU BOONE. “We gaan in ieder geval geen risico’s nemen. Dus een overname van een concurrent die in slechte papieren zit, is geen optie.  Want als een bedrijf in moeilijkheden zit, dan is dat meestal niet zonder reden. Bovendien hebben we recent enkele belangrijke overnames gerealiseerd. We moeten die nu organisatorisch op punt stellen, finetunen. We hebben een goede rentabiliteit, om die hoog te houden moet we ervoor zorgen dat die overnames optimaal worden ingepast. Dat vraagt focus. En een nieuwe overname leidt onvermijdelijk de aandacht af. Dan verlies je scherpte en ga je fouten maken.”