Jan Callewaert: Blijven investeren is de enige optie

Jan CallewaertBegin maart maakte Option bekend dat het een procedure opstart voor het collectief ontslag van vijftig werknemers.  De Leuvense specialist in draadloze communicatie reageert op die manier op sterk teruggevallen vraag. CEO Jan Callewaert benadrukt dat Option gericht blijft investeren in nieuwe technologie. “Anders geraak je in een neerwaartse spiraal waar je het einde niet van ziet.”

 

Hoe verlopen de onderhandelingen over het collectief ontslag?
De onderhandelingen verlopen in een sereen klimaat. De mensen in het bedrijf beseffen ook wel dat het economische klimaat zeer moeilijk is. Het personeel komt zelf met voorstellen af. We hebben bij de bekendmaking een getal van vijftig opgegeven. Het kunnen er misschien wat minder zijn, afhankelijk van waar de ontslagenen vallen en van het succes van alternatieve personeelskostenbesparingen zoals deeltijds werken. Klassiek kijkt men daarbij van de top naar beneden. Wij willen ook het het kader- en het managementniveau onder de loep nemen. Alleen snijden op de zogenaamde werkvloer, dat werkt volgens mij niet. En ik zou ook niet willen. Want met het salaris van één topmanager kan je misschien drie mensen op een lager echelon in dienst houden.

Is deze ontslagronde een direct gevolg van de economische crisis of er spelen er nog andere factoren?
De hoofdreden is dat sinds drie à vier maanden de vraag stokt. Dat is niet alleen bij ons zo, we zien dat ook bij de concurrentie. Onze klanten zijn in het vierde kwartaal drastisch hun stocks beginnen afbouwen. We hebben dat pas echt gemerkt in december, maar dan moet je wel snel reageren.
“De volgende kwartalen worden nog moeilijk. Tegen de zomer hebben we hopelijk het dieptepunt van de recessie in onze sector achter de rug. Tegen dan zijn de voorraden toch uitgeput en moeten ze aangevuld worden.

Er is nog wel vraag in onze sector, maar die is volledig gekanteld van high-end full featured producten naar very low-end producten. Het mag bijna niets meer kosten. En Option levert fantastische kwaliteit, maar vandaag is gemiddelde kwaliteit goed genoeg. Dat fenomeen zal ons nog heel 2009 parten spelen. Maar in 2010 verwacht ik dat de vraag naar meer gesofisticeerde producten, wat ik de toeters en bellen noem, zal hernemen.
“Maar intussen moet je als bedrijf natuurlijk wel reageren. Je kunt de verliezen niet blijven opstapelen. Je cash droogt op. Gelukkig zijn we praktisch schuldenvrij en hebben we wel wat cash, maar toch.

Naast de 8 à 10 miljoen euro die we willen besparen op personeelkosten, gaan we ook op zoek naar 12 miljoen besparingen  in niet-HR gerelateerde uitgaven: telefoniegebruik, reizen, marketing…Dat is veel. Wil dat zeggen dat we niets meer doen? Nee, het leven gaat verder. Maar we zijn wel selectiever in wat we doen, en waarom we het doen. We blijven investeren. Maar meer gefocust en gericht op resultaten binnen een à twee jaar. Ik heb geleerd dat je dat moet doen, zelfs al gaat het ten koste van uw cash en al zorgt het voor een negatief resultaat. Anders geraak je in een neerwaartse spiraal waar je het einde niet van ziet.

Heeft Option last van de schaarste op de kredietmarkt?
De financiële markten zijn dicht hé. Toch zeker voor kmo’s en technologiegerichte bedrijven. Een multinational als AB Inbev kan mits een mooie coupon vlot obligaties plaatsen. Maar voor de andere bedrijven is het verdomd moeilijk. Je kunt nog altijd wel krediet krijgen, maar je moet een heel sterk verhaal, een trackrecord hebben.

En de voorwaarden zijn ook helemaal niet goed. Voor een achtergestelde lening zit je met een interest van 13 %! Dat soort funding is dus zeer zwaar. En soms wil men daar dan ook nog eens waranten aan koppelen. Je moet maar durven! We hebben gelukkig gelukkig al een paar maanden geleden de toezegging gekregen van een bank en we zijn in het licht van de nieuwe omstandigheden onze kredietbehoefte aan het herbekijken en bespreken. Als deze malaise effectief tot de zomer aanhoudt, zullen we sowieso een krediet moeten aangaan.

Zorgt een beursnotering voor extra druk in crisistijd?
Een beursnotering zorgt altijd voor druk, dat heeft niets met de crisis te maken. De beurkoers is wat ze is. Het heeft nu geen zin om die koers te willen opkrikken. Het haalt toch niets uit. Er is vandaag nog te veel zenuwachtigheid op de beurs om een duurzame klim van de koers te verwachten. Beursgenoteerde bedrijven moeten hun huiswerk maken zodat ze gezond deze moeilijke periode doorkomen. De crisis zorgt uiteraard wel voor extra druk in het bedrijf.  De mensen beseffen dat ze meer gefocust, efficiënter moeten werken. En dat we echt toekomstgericht moeten denken.

Is dat de positieve kant van deze crisis?
Absoluut. Deze crisis biedt ook ons opportuniteiten. De technologie staat niet stil. De technologie wordt, momenteel, wel vooruitgeschoven. Concreet: de meeste operatoren schuiven de introductie van 4G-netwerk op de lange baan. Maar er zijn wel enkele grote groepen die toch bereid zijn om daar al in te investeren. Die hebben dus producten nodig om dat toekomstig netwerk te testen.  En ze zijn daarvoor bereid te betalen aan bedrijven zoals Option. Onder andere dankzij die gefunde projecten kunnen we onze engineering resources aan de slag houden.