Herman Van de Velde: Misschien moet het ergste nog komen

Herman Van De VeldeLingerieproducent Van de Velde zit nog niet echt in crisismodus. Het blijft zelfs op het overnamepad. Toch predikt CEO Herman Van de Velde de voorzichtigheid. “We zullen geen schulden aangaan om die overnames te financieren. We willen absoluut schuldenvrij blijven”, zegt de winnaar van de Vlerick Award.

 

Jullie resultaten over 2008 ogen nog zeer mooi. Is de lingeriebusiness immuun voor de crisis? 
HERMAN VAN DE VELDE: “Wij voelen de crisis inderdaad niet zo hard. Ook bij de detailhandelaars horen we dat de verkoop nog altijd vrij goed gaat. Maar ze zijn toch iets voorzichtiger in hun aankopen. Men anticipeert blijkbaar slechtere tijden. Want vandaag gaat het nog goed, maar wat zal in het najaar zijn? En de collecties voor het najaar worden nu al aangekocht.
We stellen in de markt ook een zekere vorm van trading down vast: de volumes blijven ongeveer hetzelfde maar de gemiddelde waarde gaat een stukje naar beneden. Maar zoals gezegd blijft de schade bij ons minimaal. In onze budgetten houden wij rekening met een omzetstabilisatie in 2009. En er zijn geen tekenen dat we dat niet zouden halen, maar het jaar is natuurlijk ook nog pril. We moeten toch een beetje opletten. Er staat ook tegenover dat we de laatste jaren telkens een omzetgroei gekend hebben. Vijf jaar geleden hebben we ons tot doel gesteld om jaarlijks met 5 % te groeien. Dat zit er dit jaar duidelijk niet in.
Als grote en betrouwbare naam in de sector, profiteren we ook wel van deze crisis. Men gaat immers op zoek naar betrouwbare leveranciers. En die reputatie hebben we in de sector. Onze klanten weten dat we kwaliteit maken, dat we op tijd leveren, dat eventuele klachten correct worden afgehandeld. In betere tijden is men sneller geneigd om eens iets uit te proberen: een mooie collectie van een frivole, onbekende leverancier. In crisistijd wil men zekerheid en dat speelt in ons voordeel.”

 

Vorig jaar heeft Van de Velde het Spaanse Andres Sarda overgenomen. Biedt de crisis op dat vlak nog opportuniteiten of is dat niet meer aan de orde?
HERMAN VAN DE VELDE: “Ja. Ik ben er zeker van dat er bedrijven te koop gaan komen. Omdat ze het moeilijk krijgen of omdat ze te klein zijn. Want er is zeker nog consolidatie mogelijk in onze sector. Dus als er een interessant merk tegen een interessante prijs te koop komt, zullen wij toehappen.
Overigens: als we dan toch iets voelen van de crisis, dan is het bij Andres Sarda. Andres Sarda zit echt in de top van de prijs piramide - het is dus duurder dan onze merken Marie Jo, L’Aventure enzovoort. Is dat prijs- en luxe-element de verklaring? Is dat een algemeen fenomeen in de markt?  Ik weet het niet. Ik constateer alleen maar dat ons duurste merk het meest wordt getroffen door de crisis.”

 

Jullie sluiten jullie productievestiging in Hongarije. Is dat een crisismaatregel?
HERMAN VAN DE VELDE: “Nee, die sluiting heeft niets met de crisis te maken. Die beslissing dateert trouwens al van zes maanden voor de crisis.  De kost om in Hongarije te produceren is in vergelijking met andere landen te hoog geworden. We vonden er ook steeds moeilijker stiksters. Wij willen lean and mean zijn. Maximale waarde creëren met een minimum aan kosten. Als op een bepaald moment dan blijkt dat een productie-eenheid te duur is, dan schrikken wij er niet voor terug om die te sluiten. We doen dat wel op een correcte manier. Maar we gaan dus niet wachten tot we vadsig worden.
Een maatregel die wel verbonden is met de crisis, is het uitstellen van de uitbreiding van de hoofdzetel in Schellebelle. Niet dat we het geld er niet voor hebben, maar dan speelt toch een stukje crisispsychologie: is dit wel het juiste moment voor zo’n investering, moeten we niet extra voorzichtig zijn…De investering voor de uitbreiding van ons distributiecentrum in Wichelen gaat wel door. En dat gaat toch over bedragen van 2 miljoen euro in het gebouw en 1,8 miljoen euro voor het logistieke systeem.
We hebben ook beslist – en ook daar speelt deze de crisis in mee – om schuldenvrij te blijven. Bij de berekeningen voor onze acquisitiepolitiek zijn we er altijd vanuit gegaan dat we zo’n overname voor een beperkt deel ook met schulden zouden kunnen financieren. Dat hebben we herbekeken. We blijven geïnteresseerd in acquisities maar we willen schuldenvrij blijven.
Over financiering gesproken. Wij hadden wel een kaskredietovereenkomst met onze bank. Wel de bank heeft die overeenkomst opgezegd en een nieuwe onderhandeld. Ze hebben hun marge verdrievoudigd. Dat is fors en dat is voor ons niet aangenaam. Maar wellicht is het voor de gezondheid van het financiële systeem een goede zaak dat de banken zich terug concentreren op hun kerntaak. En dat ze daar hun winst proberen te realiseren.”

 

Denkt u dat deze crisis nog lang zal aanslepen?
HERMAN VAN DE VELDE: "Wel ik heb vanmorgen een artikel in The Economist gelezen dat waarschuwt voor een te vroeg en/of te overdreven optimisme. Vandaag is de koopkracht niet of nauwelijks aangetast. Het verklaart waarom de handel relatief goed standhoudt. Maar als die crisis aanhoudt en uitdiept, dan zal de koopkracht toch onvermijdelijk dalen. In zo’n scenario kunnen we niet buiten schot blijven. Misschien lopen wij met onze sector wat achter op de conjunctuur. Ik zeg het niet graag, maar ik vrees een beetje dat we het ergste nog niet gezien hebben.”