Christophe Van Quickenborne (Vodtec) Ongelofelijke leerervaring

Bij het Gentse technologiebedrijf Vodtec hebben ze vertrouwen in de toekomst. In volle crisis kiest het jonge bedrijf voor internationale expansie en lanceert het een nieuw ambitieus product. Een van de vennoten, Christophe Van Quickenborne, liet er zelfs een goed betaalde job bij McKinsey voor staan.

illustratieHet verhaal van Vodtec start voor de crisis. In 2005 om precies te zijn. Twee burgerlijke ingenieurs, Frederic Van Quickenborne en Philippe De Neve geraken via hun doctoraalstudie betrokken bij een project op de VRT. “Dat was in de periode dat YouTube stilaan opkwam”, vertelt Frederic Van Quickenborne. Wij hadden een platform ontwikkeld om zelf een eigen YouTube te maken.  Het succes van YouTube indachtig hebben we het ons soms betreurd dat we er niet meer hebben uitgehaald. Dat heeft er toe geleid dat we op zoek zijn gegaan naar iemand om  de business- en marketingkant van Vodtec te trekken. Daarin werden we ook ondersteund door de UGent en het IBBT. Vodtec is een spin-off van beide organisaties. Het IBBT werkt met een soort stappenplan om van een technisch idee een succesvol bedrijf te maken. Een van de belangrijkste stappen is het team uitbreiden, de competenties aanvullen. We zijn technisch sterk, maar in het zakelijke, het commerciële, schoten we tekort. Zo zijn we bij mijn broer Christophe, een handelsingenieur, terecht gekomen.”

Christophe, jij had een goede job bij het consultancybedrijf McKinsey. Heb je lang moeten nadenken over de stap naar het ondernemerschap?

CHRISTOPHE VAN QUICKENBORNE:  “Niet echt. Ik heb altijd al iets willen doen met ondernemerschap, maar er zijn weinig kantelmomenten waarop je de kans krijgt om die stap  effectief te zetten. Het is typisch zo’n idee dat bij velen in het achterhoofd blijft spelen. Want als je in fijne werkomgeving zit en goed betaald wordt, waarom zou je dan zo’n risico nemen?
Ik stond eigenlijk op het punt om met McKinsey naar New York te verhuizen; een fantastische uitdaging. Toch kwam de vraag van mijn broer om Vodtec te vervoegen voor mij als een godsgeschenk. Precies omdat het zo’n kantelmoment is: het was een kans die ik moest grijpen. Ik moet wel toegeven dat McKinsey mij daarin ten volle heeft gesteund. Zo heb ik een leave of absensce van zes maanden mogen nemen.
Uiteraard neem je zo’n beslissing niet alleen. Het is fantastisch dat mijn vrouw me daar in heeft gevolgd, maar evident is het niet. Ik kom uit een zeer comfortabele situatie; nu moeten we al eens wat meer op de centen letten, keuzes maken…Ik heb al gemerkt dat niet iedereen dat er voor over heeft. En dan denk ik dat je beter eerlijk bent tegenover jezelf en de stap niet zet.”

Voelen jullie de crisis bij Vodtec?

FREDERIC VAN QUICKENBORNE: “Om het met een boutade te zeggen: bij ons is het altijd crisis geweest. In die zin dat je als startend bedrijf zeer nauwlettend moet toekijken op de uitgaven, op de cashpositie… We moeten dus voorzichtig zijn en toch durven ondernemen, toch risico’s durven nemen. Want we hebben intussen fors geïnvesteerd in de ontwikkeling van een tweede activiteit: een gratis krant maar dan voor de mobiele telefoon en in video. Het concept is gelijkaardig - we mikken op de pendelaar en we leveren gratis informatie en infotainment aan - maar de gebruikservaring is beter: je krijgt beelden, het nieuws is veel recenter, het zit ten alle tijde in je broekzak… En vandaag de dag toch ook niet onbelangrijk: het is milieuvriendelijker. Momenteel staat er een project op stapel in een van de grootste Europese steden. We werken daar samen met de metro-uitbater.”

Waar hebben jullie de middelen gehaald voor dit project?

CHRISTOPHE VAN QUICKENBORNE: “Bij dit soort innovatieve ideeën is financiering vaak een uitdaging. Een kandidaat-investeerder zei me bij het begin van het gesprek dat er te weinig ambitie is in ons land. Toen we ons verhaal hadden gedaan, vond hij ons project toch wel extreem ambitieus. Toegegeven, dat was helemaal in het begin, in de embryonale fase van ons project, maar het illustreert wel dat het niet gemakkelijk is om investeerders mee te krijgen in een zeer innovatief plan. En het is een project dat om investeringen vraagt. De omzet en de winst komen veel later in het verhaal. We moeten eerst voldoende schaalgrootte verwerven om de adverteerders aan boord te krijgen. Dan pas gaan we er de vruchten van plukken.
Maar we hebben toch relatief gemakkelijk die middelen kunnen ophalen. Het IWT heeft ons geholpen met kapitaalsubsidies. Vinnof participeert via achtergestelde leningen. En ook iVenture, een preseed fonds gelinkt aan het IBBT, ondersteunt ons. iVenture is overigens ingestapt kort na de val van Lehman Brothers, in volle crisis dus. Daarnaast hebben we ook  wat friends, family and fools kunnen overtuigen, waaronder onszelf uiteraard. En tot slot verdienen we ook geld met onze oorspronkelijke activiteit, het videoplatform.
We zijn nu net begonnen met een tweede investeerderronde om de volgende fase mogelijk te maken. Dit keer kijken we vooral naar het buitenland, ook omdat we voor dit product op de buitenlandse markt mikken. Dat stelt ons opnieuw voor een uitdaging. Want wie zijn we om vanuit het kleine Vlaanderen in bijvoorbeeld Londen financiering op te halen? Maar we hebben een heel enthousiasmerend verhaal en dat helpt.”

Hoe bevalt het ondernemerschap?

CHRISTOPHE VAN QUICKENBORNE:  “Heel goed. Wat mij in mijn professionele leven drijft is de leercurve: wat kan ik bijleren? Het is natuurlijk altijd zo dat je bij het begin van een nieuwe uitdaging een heel steile leercurve hebt. Bij McKinsey was dat iets aan het afvlakken. Maar bij Vodtec is de leerervaring zo fundamenteel en ook zo ruim, dat het enorm boeiend is. In de begindagen kwam het er ook wel op neer dat ik een soort manusje-van- alles was: de boekhouder, de verkoper, de marketeer, de secretaresse… Dat zorgt ervoor dat je veel fouten maakt, maar ook dat je op kort tijd heel veel leert. In dat opzicht is zo’n klein opstartend bedrijf voor mij de ideale werkomgeving. A dream come true.”